IASA 현장취재

흔히 한국에서 이스라엘 교육, 혹은 유대인 교육이라고 하면 “영재교육”이라는 타이틀과 연계되는 경우가 많다. 그만큼 영재교육은 이스라엘 교육의 특징인 것처럼 인식되는 경우가 많은데, 사실 이스라엘에서 영재들을 전담하며 교육시키는 영재학교가 단 하나 뿐이라는 사실을 아는 사람은 많지 않다. 물론, 이스라엘은 모든 학생들이 3학년이 되면 의무적으로 영재 시험을 보게 되며 거기에 부합한 아이들은 맞춤형 영재교육을 받는 등 학생들에 대한 전범위적인 영재 교육이 시행되고 있는 것이 사실이지만, 영재들만을 대상으로 한 ‘학교’ 형태의 기관은 이스라엘 예술·과학 아카데미’(The Israel Arts and Science Academy· 이하 IASA)가 유일하다.

예루살렘 서남쪽에 위치하고 있는 IASA는 1990년에 최초로 설립되어서 27년째 이스라엘 유일의 영재 학교로서의 명맥을 이어오고 있다. 예루살렘 도심에서 조금 떨어진 산 언덕에 세 개의 건물들로 이루어진 IASA의 캠퍼스가 자리잡고 있었다. 캠퍼스에 들어가자, 학생들의 기숙사와 학교, 그리고 특별한 영재 교육 센터가 눈에 보였다.

점심 시간 후, 아이들이 수업을 듣는 시간 때라 조용할 것이라고 생각했던 학교 로비는 의외로 꽤 많은 아이들로 북적이고 있었다. 흥미롭게도 로비 한 가운데 있는 휴게 쇼파와 책상에는 체스를 두는 아이들이 여럿 있었는데, 아이들이 체스를 두는 모습이 일반적인 체스와는 달라 보였다. 체스판 옆에 타이머를 3초로 맞춰 놓고 서로의 순서가 5초를 넘어가지 않게 빠르게 체스를 두는 일명 ‘스피드 체스’를 두고 있었는데, 보는 사람마저 헷갈리도록 빠른 속도로 체스를 즐기는 아이들을 보자니 이곳이 과연 영재학교가 맞기는 맞구나 하는 생각이 들었다. 학생들이 만든 듯 한 여러 조각물들과 그림들이 자유롭게 걸려 있는 로비에서 이 학교의 자유로운 분위기를 느낄 수 있었다.

IASA의 교장인 Etsy를 만나 학교 이곳 저곳을 좀 더 둘러보기로 했다. IASA에는 미술, 음악, 인문학, 과학까지 총 4개의 과가 있으며 각 과마다 층을 나눠서 수업이 진행되고 있었다. 일단 수업이 진행 중인 곳들을 피해서 미술을 전공하는 학생들의 작업실을 방문했다. 작업실에는 각 학년 별로 미술의 기초인 데생부터 크로키, 그리고 수준 높은 유화까지 학생들의 다양한 그림들이 미완성 그대로인 모습으로 남겨져 있었다. 특출난 재능을 인정 받고 각자의 분야를 가지고 들어온 미술과 학생들이지만, 일단 이곳에서는 자신의 특수한 분야 이외에 조각, 소묘, 수채화, 유화, 의복 제작까지 미술의 다양한 분야를 기초부터 다양하게 배울 수 있는 커리큘럼이 준비되어 있다고 한다. 그 과정을 거친 뒤 졸업반이 된 아이들은 자신이 제일 자신 있는 분야로 졸업 작품을 만들고 전시를 하게 된다.

미술과 학생들이 작업을 하는 곳과 멀지 않은 곳에는 음악과 학생들의 개별 연습이 한참 진행되고 있었다. Etsy는 대부분의 학생들이 학교 기숙사에 살기 때문에 특별히 음악과 학생들은 수업 이외의 시간에도 자발적으로 연습실에서 누군가 시키지도 않은 연습을 한다고 말했다.한 연습실에서 피아노 연습을 하고 있는 여학생에게 무슨 곡을 연주하고 있냐고 물었더니, 몇일 전 수업 시간에 자신이 직접 작곡한 곡을 연습하고 있다고 말했다. 실제로 IASA의 음악과 학생들은 이곳에서 작사, 작곡 뿐 아니라 편곡을 하는 법까지 배워서 자신만의 음악적 색을 더욱 뚜렷하게 만드는 과정을 거친다고 한다.

발걸음을 옮겨서 이 학교의 중심부에 있는 중앙 도서관으로 자리를 옮겼다. 아직 수업 시간인지라 도서관에는 많은 학생들이 있지는 않았지만, 몇명의 학생들이 정신 없이 컴퓨터로 글을 쓰고 있는 것을 발견했다. Etsy는 이 학생들은 인문학과 졸업반 학생들로 공강 시간을 틈 타 자신들의 졸업 논문을 쓰고 있는 학생들이라고 말했다. 졸업 논문이라니? 대학교도 가지 않은 학생들이 무슨 졸업 논문인가 싶어서 물었더니, IASA의 인문학과 학생들은 졸업을 할 때 자신이 가장 관심 있는 주제에 대해서 평균 50페이지가 넘는 졸업 논문을 써야 하는데 도서관에서 만난 학생의 경우는 논문이 이미 80페이지가 넘어가고 있다고 말했다. 학교에서는 논문을 준비하는 졸업반 학생들에게 각 분야의 교수나 박사, 전문가들을 연결시켜서 학생들에게 멘토 역할을 할 수 있도록 도와주는데, 이 학생의 경우 히브리대 인문학과 박사 과정에 있는 한 대학원생이 멘토로서 학생의 논문을 봐주고 있다고 했다. Yona Wollah라는 유명한 이스라엘 시인에 대해서 논문을 쓰고 있다는 학생에게서 글에 대한 설명을 들으면서 그녀가 해당 주제에 대해서 얼마나 깊은 이해도를 가지고 있는지에 대해서 놀라지 않을 수 없었다. 실제로 학생들의 졸업 논문은 일반적인 대학교나 때로는 대학원 졸업 논문보다도 수준이 더 높다고 한다.

강의실 건물을 나오면서 지나친 한 실험실에서는 과학과 학생들이 정신 없이 실험을 하고 있는 모습을 스쳐 지나가듯 볼 수 있었다. 혼자서 실험에 몰두하고 있는 학생부터 한 자리에 모여서 무언가를 고민하며 이야기하는 학생들, 그리고 선생님과 같이 고민하며 실험을 진행하고 있는 학생들까지 모두가 제각기 그리고 또 같이 실험과 배움에 열중하고 있는 모습이 인상적이었다.


강의실이 모여 있는 학교 건물을 빠져 나와 옆 건물에 있는 교육을 통한 우수성 센터 (Israel Center for Excellence through Education)의 분위기는 학교와는 사뭇 달랐다. 학교와 같은 재단에 속해 있으면서 학교와 영재교육 컨텐츠 개발에 관해서 다방면으로 협력하지만 엄연히 하나의 독립된 센터인 이 곳은 교육자료를 개발하거나 트레이닝하는 130명의 직원들이 근무를 하고 있었다. 센터는 이스라엘 교육부와도 많은 프로젝트를 진행하며 주로 교육 컨텐츠를 개발하고 그 컨텐츠를 가지고 선생님들과 학생들을 대상으로 워크샵을 진행하는 일을 주로 하는데, 영재 교육에 특화된 컨텐츠는 IASA의 영재 교육 프로그램을 개발하는 데에 쓰이기도 하고 영재교육이 아닌 일반 교육을 위한 컨텐츠는 이스라엘에 수많은 학교들을 대상으로 제작된다고 한다. 센터에서 만난 교육 컨텐츠 개발자인 Ziv와 Gali는 이스라엘의 중학생들을 대상으로 한 “Exellence 2000”이라는 프로그램을 개발하는데 참여했으며, 현재 이 프로그램을 사용하는 이스라엘의 중학교는 전체의 반절이 넘는다고 한다. Exellence 2000 프로그램은 IASA의 영재 교육 방식에 근간을 두고 있지만 대상이 영재가 아니라 일반 학생들이라는 점에서 다르다. Ziv와 Gali는 IASA에서 영재들을 대상으로 성공시킨 교육 프로그램을 일반 학생들에게도 적용시킬 수 있는 방법을 끊임없이 고민하여서 최대한 많은 학생들이 더 좋은 교육 프로그램을 접할 수 있도록 하는 것이 이 센터의 비전이자 목표라고 입을 모아 말했다.

센터에서 나오자, 마지막으로 남은 건물인 기숙사 건물이 보였다. IASA 에서는 전교생의 80%가 기숙사 생활을 하며 25명 정도의 학생들이 기숙사 안에서 하나의 유닛을 이루며 한 명의 상담 선생님을 둔다. 상담 선생님은 20~30대의 젊은 대학 졸업생들로, 학생들과 나이 차이가 많이 나지 않기 때문에 기숙사 생활에 어려움을 겪거나 영재 학교에서의 적응이 어려운 학생들이 심리적인 압박감을 쉽게 공감해주고 학생들도 상담 선생님들의 도움으로 학교 생활을 보다 편하게 이어나갈 수 있는 울타리를 얻을 수 있다고 한다. 무엇보다도 공동체 생활을 중요하게 생각하는 학교의 가치가 잘 반영되는 학교 시스템이라는 생각이 들었다.


학교 방문이 마무리 지어질 때 쯤이 되자, 수업이 끝난 학생들이 우르르 쏟아져 나오기 시작했다. 각기 다른 버스를 나눠 타는 학생들이 어디 가는지 묻자, 학생들이 각기 다른 곳으로 봉사활동을 떠나는 것이라는 답변이 돌아왔다. 학생들은 매주 목요일 오후 수업이 끝나면 각자 조를 짜서 저소득층 아이들, 장애인, 노인 등 사회 소외 계층을 위한 봉사활동을 떠난다고 한다. 영재 교육 중심에 공동체 생활의 중요성과 남을 섬기고 봉사하는 태도를 심어주는 IASA만의 특별한 교육 방식이 아이들의 생각뿐 아니라 마음까지도 더 넓은 범위로 확장될 수 있도록 돕고 있다는 생각이 강하게 드는 순간이었다.

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